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¿Flores en Marte? NASA explica origen de estas extrañas formaciones

Autor: Laura Faz
Curiosity flor
Esta extraña formación mineral, parecida a una flor, fue fotografiada por el rover Curiosity Mars de la NASA el pasado 24 de febrero. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

La pasada semana la NASA compartió sorprendentes imágenes de pequeñas y delicadas formaciones que semejan flores, detectadas en la superficie de Marte. De dimensiones cercanas a 1 cm, la “flor de roca” fue fotografiada el 24 de febrero, como se dio a conocer por la NASA este 1 de marzo.

A partir de la fusión de seis imágenes capturadas por el Mars Hand Lens Imager (MAHLI) a bordo del vehículo espacial Curiosity, se conformó la imagen de un cúmulo de cristales diagenéticos que, según los expertos del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, tienen su origen en la precipitación de partículas minerales contenidas en agua.

Los denominados “diagénicos” son cristales tridimensionales formados a partir de la combinación de varios minerales, que según investigaciones anteriores sobre el suelo marciano, permanecieron “atrapadas” en el interior de algunas rocas. El efecto de la erosión en la superficie del Planeta Rojo puso al “descubierto” estas peculiares y resistentes formaciones cristalinas que semejan diminutas flores. Testigos excepcionales del pasado, las “flores marcianas” sugieren que alguna vez pudo existir la vida microbiana asociada a la presencia de agua en lo que es hoy un inhóspito planeta.

Curiosity ya había observado formaciones similares

En una investigación divulgada durante la 46th Lunar and Planetary Science Conference, se documentaba que en la colina Pahrump, en el cráter Gale, la presencia del agua líquida se evidenciaba por las características de los estratos del suelo marciano en esa zona. Los grupos de cristales tridimensionales identificados tenían una resistencia a la erosión más elevada que la de su roca huésped. Con la exploración analítica del instrumento ChemCam y el espectrómetro Alpha Particle X-Ray (APXS) del rover Curiosity, también se pudo determinar la composición química de estos cristales, caracterizada por una alta presencia de magnesio y azufre.

¡Un viaje que dura más de 3400 Soles!

El Mars Science Laboratory también conocido como Curiosity, como parte del Programa Mars Exploration de la NASA, se lanzó el 26 de noviembre de 2011 a bordo del cohete Atlas V 541 desde Cabo Cañaveral, Florida. El 6 de agosto de 2012 aterrizó suavemente en el cráter Gale, poniendo a prueba las innovadoras tecnologías del momento.

Un día solar de Marte, o “sol”, son 24 horas, 39 minutos y 35,244 segundos.

Con dimensiones similares a un auto deportivo (3 m de largo; 2,7 m de ancho y 2,2 m de altura) y un peso de 899 kg, está dotado de un generador de energía eléctrica basado en la descomposición radiactiva de plutonio. Equipado con cámaras capaces de captar imágenes y videos a color a diferentes distancias, varios espectrómetros, detectores de radiación y sensores atmosféricos, forma parte de programas de investigación enfocados en la caracterización del clima, la composición del suelo y para determinar la presencia de vida en Marte.

El Curiosity es hoy el más grande y longevo de los rovers que han explorado Marte, y con hallazgos como el de las “flores marcianas” continúa demostrando que puede aportar muchos conocimientos a la exploración de un planeta con el que soñamos habitar.

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