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Guerra Rusia-Ucrania. SPR: la enorme reserva de petróleo que EE.UU. guarda en cavernas subterránea para crisis mundiales

Autor: BBC Mundo

LONDRES.- En momentos de problemas petroleros, como el que ha surgido por la invasión de Rusia a Ucrania, el gobierno de Estados Unidos mira hacia unas cuevas en Luisiana y Texas, en el sur del país.

Los precios del petróleo han superado los 100 dólares por barril en un mercado volátil por la guerra en Europa, tras la invasión de Rusia a Ucrania. Ante esto, Estados Unidos y otros países de la Agencia Internacional de la Energía (IEA, por sus siglas en inglés) han decidido liberar 60 millones de barriles en un intento por contener el alza de precios.

Biden autorizó la inyección de 30 millones de barriles que obtendrá de la reserva estratégica de petróleo (SPR, por sus siglas en inglés). (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)
Biden autorizó la inyección de 30 millones de barriles que obtendrá de la reserva estratégica de petróleo (SPR, por sus siglas en inglés). (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)Robert Nickelsberg – Hulton Archive

El gobierno del presidente Joe Biden autorizó la inyección de 30 millones de barriles que obtendrá de la reserva estratégica de petróleo (SPR, por sus siglas en inglés).

Tal depósito está bajo tierra y es tan abundante que le ha permitido a Estados Unidos sostener su consumo en momentos difíciles y aportar al mercado en situaciones como la actual.

Físicamente, el crudo de la SPR está almacenado en un sistema de 60 cavernas subterráneas perforadas en roca salina que se extienden desde Baton Rouge (Luisiana) hasta Freeport (Texas).

La sal es útil para proteger el crudo porque ambas sustancias no se mezclan, así que estos depósitos salinos son considerados como un almacén perfecto.

Seguridad en el predio sel SPR en Texas, en una imagen de 1980. (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)
Seguridad en el predio sel SPR en Texas, en una imagen de 1980. (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)Robert Nickelsberg – Hulton Archive

Tiene capacidad para albergar más de 700 millones de barriles de crudo. Hasta el pasado 25 de febrero había 580 millones de barriles, según el Departamento de Energía de Estados Unidos.

A nivel del suelo no hay mucho que ver, simplemente algunas cabezas de pozos y tuberías. Los ductos se extienden por miles de metros por el subsuelo y mediante ellos se puede empujar agua a alta presión para extraer el petróleo a través de un simple proceso de desplazamiento.

Las cavernas de sal no son completamente estables. A veces pueden desmoronarse por las paredes o el techo, causando daños a la maquinaria que debe ser reemplazada con cuidado.

Su mantenimiento, por ende, tiene un importante costo: 200 millones de dólares por año.

Parte de un predio del SPR, en Louisiana; hay cavernas de sal a lo largo del Golfo de México. (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)
Parte de un predio del SPR, en Louisiana; hay cavernas de sal a lo largo del Golfo de México. (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)Robert Nickelsberg – Hulton Archive

Pero, a cambio, Estados Unidos ha salido airoso en numerosos incidentes que involucraron interrupciones de las importaciones de petróleo. El país podría pasar varios meses sin otras fuentes de petróleo si llegara a requerirlo.

¿Cómo surgió?

El depósito fue creado en la década de 1970 tras la crisis económica causada por el embargo petrolero que los países árabes impusieron a gobiernos occidentales por su apoyo a Israel durante la guerra de Yom Kippur (1973).

Como consecuencia de este cese en el flujo petrolero, los precios del crudo se cuadruplicaron para 1974 y hubo problemas de escasez de combustible en Estados Unidos.

La gente tuvo que hacer largas filas para reabastecer sus autos. Algunos temían que les robaran la combustible que tenían y empezaron a protegerse portando armas de fuego.

Y parte de la infraestructura industrial de ese país -diseñada para funcionar con combustible barato- quedó al borde de la obsolescencia.

tuberías del SPR en West Hackberry, Louisiana. (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)
tuberías del SPR en West Hackberry, Louisiana. (Photo by Robert Nickelsberg/Liaison)Robert Nickelsberg – Hulton Archive

Fue así como en 1975 se estableció esta reserva estratégica con el fin de proteger a Estados Unidos de los vaivenes del mercado petrolero mundial y blindar al país de los problemas que puedan surgir en el abastecimiento de crudo.

Esa función la cumplió durante la Guerra del Golfo, en 1991, y luego del huracán Katrina, en 2005, que al afectar a parte de la infraestructura energética estadounidense hizo que se usara el petróleo de la reserva estratégica para compensar la caída.

BBC Mundo

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