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Primero te compro, luego te cierro: Estudios de videojuegos que corrieron la misma suerte que Tango y Arkane Austin

Autor: Jorge Cano

Esta semana supimos que Xbox cerraba varios estudios de Bethesda, la compaa que adquiri en 2020, entre ellos Arkane Austin, creadores de Prey (2017) y Redfall (2023), y Tango Gameworks, el estudio japons creador de ttulos The Evil Within (2014) y Hi-Fi Rush (2023). Este ltimo un movimiento especialmente doloroso y que ha dado mucho que hablar entre los jugadores, que consideran injusto que cierren las puertas de los responsables de uno de los mejores juegos del ao pasado.

Si llevis unos cuantos aos siguiendo la actualidad de la industria de los videojuegos estos cierres puede que no os hayan sorprendido en exceso, a lo largo de la historia hay unas cuantas adquisiciones de estudios por parte de grandes compaas que acaban cerrando unos aos despus. No siempre la manera de malograr un estudio es el cierre, a veces estos pasan a integrarse dentro de otros o se convierten en equipos de apoyo perdiendo su identidad, como Raven Software en Activision, Reflections en Ubisoft o Criterion en Electronic Arts, como algunos ejemplos. En otros casos algunos estudios se han salvado de “la quema” obteniendo la libertad y recuperando su independencia, como ha ocurrido con Toys for Bob recientemente.

A continuacin vamos a repasar algunos estudios que fueron comprados y cerrados tiempo despus, con distintos tipos de ejemplos representativos de esta prctica, cierres llamativos ya sea por el talento de sus desarrolladores, por la premura con la que esto sucedi o por lo injusto, dejando claro que hay muchos ms que podramos haber mencionado, as que os invitamos a que en los comentarios nos digis algunos de los cierres que os resultaron ms dolorosos.

Bizarre Creations y su fantstica conduccin arcade

Empezamos con uno de los cierres ms dolorosos para la redaccin de Vandal, ya que este estudio britnico, que naci a finales de los aos 80, se gan nuestro corazoncito realizando excelentes juegos de conduccin arcade. Primero con Metropolis Street Racer (2000) en Dreamcast y luego con la saga Project Gotham Racing en las consolas Xbox, con cuatro entregas lanzadas entre 2001 y 2007, la ltima un sobresaliente juego de velocidad que todava no hemos superado, con el que el gnero toc el cielo.

Project Gotham Racing 4 (2007).
Project Gotham Racing 4 (2007).

Microsoft tuvo una participacin minoritaria en el estudio durante los aos en los que Bizarre cre la saga Project Gotham Racing, adems del tambin muy recordado Geometry Wars: Retro Evolved (2005), uno de los primeros xitos de Xbox Live Arcade, y en 2007 Activision se hizo ntegramente con el estudio por 107 millones de dlares. Tras el lanzamiento en 2010 de Blur, un juego de coches con mecnicas de combate a lo Mario Kart bastante bueno aunque patin en ventas, y de James Bond 007: Blood Stone, un juego de accin muy flojo protagonizado por el mtico agente secreto britnico, Activision decidi cerrar las puertas del estudio en 2011, apenas cuatro aos despus de haberlo adquirido. Kudos para Bizarre Creations, siempre te recordaremos.

Pandemic Studios, los creadores de los primeros Star Wars: Battlefront

Pandemic fue una desarrolladora norteamericana nacida en 1998 y recordada especialmente por ser la creadora de los dos primeros Star Wars: Battlefront lanzados en 2004 y 2005, pero no solo hicieron eso, y en sus poco ms de diez aos de historia fueron especialmente productivos y les dio tiempo a desarrollar, entre otros, ttulos como Full Spectrum Warrior (2004), Mercenaries: Playground of Destruction (2005) (que recordamos aqu hace poco), Destroy All Humans! (2005), El Seor de los Anillos: La Conquista (2009) o el juego de culto The Saboteur (2009), su ltimo trabajo. Aqu entra en juego Electronic Arts, posiblemente una de las compaas con un historial ms largo de cierres, y que en este caso puede que tengan una especie de macabro rcord: compraron Pandemic Studios en 2007 y los cerraron en 2009, casi nada.

Star Wars: Battlefront II (2005).
Star Wars: Battlefront II (2005).

Lionhead Studios, creadores de Fable y uno de los cierres de Microsoft ms dolorosos

Un gigante como Microsoft que ha comprado muchos estudios a lo largo de su historia tiene evidentemente una larga trayectoria de cierres, como FASA Studio, creadores de la saga MechCommander (1998) o el querido Crimson Skies: High Road to Revenge (2006); Digital Anvil, responsables del simulador espacial Freelancer (2003); o Press Play, creadores del simptico plataformas Max: The Curse of Brotherhood (2013). Pero estos cierres quedan lejos en importancia si los comparamos con dos especialmente dolorosos, como los de Ensemble Studios, creadores de la saga Age of Empires (1997) y de Halo Wars (2009), que compraron en 2001 y cerraron a la vez que lanzaron este ltimo juego, y el de Lionhead Studios, uno de los ms sonados.

Fable III (2010).
Fable III (2010).

Lionhead Studios fue un estudio britnico fundado por Peter Molyneux en 1997, el famoso diseador de clsicos como Populous (1989), Theme Park (1994) o Dungeon Keeper (1997), y cuyos primeros trabajos fueron Black & White (2001) y Fable (2004). En 2006 Microsoft adquiri el estudio, y ya como parte de Xbox crearon Fable II (2008), Fable III (2010), Fable Heroes (2012) y Fable: The Journey (2012). Cuando ya prcticamente tenan terminado su ltimo trabajo, Fable Legends, un multijugador asimtrico y juego como servicio, en 2016 Microsoft decidi cancelarlo y cerr las puertas del estudio para siempre. Ahora estamos esperando con mucha ganas el regreso de la saga Fable para Xbox Series y PC, que llegar de la mano de los tambin britnicos Playground Games, creadores de la saga Forza Horizon.

Psygnosis de Shadow of the Beast, Lemmings o Wipeout a su cierre en Sony

Ahora le toca el turno a Sony y PlayStation, que tiene en su haber tambin unos cuantos cierres un tanto dolorosos, tanto de estudios propios nacidos dentro de la compaa, como el de Japan Studio, que nos doli especialmente, o Guerrilla Cambridge, creadores de la saga MediEvil, a otros que encajan en el propsito de este reportaje, como Evolution Studios, el estudio britnico creador de la saga MotorStorm, que adquirieron en 2007 y cerraron en 2016, tras el accidentado lanzamiento de Driveclub (2014), a pesar de ser realmente un juegazo.

Pero posiblemente el cierre ms importante de PlayStation fue el de Psygnosis, por la larga trayectoria e importancia de este estudio britnico, historia viva de los videojuegos. Fundados en 1984, crearon o publicaron grandes clsicos para los ordenadores de la poca como Barbarian (1987), Shadow of the Beast (1989) o Lemmings (1991), y en 1993 pasaron a formar parte de Sony Computer Entertainment, convirtindose en un estudio vital para apoyar la llegada de la primera consola PlayStation, con juegos como Wipeout (1995), G-Police (1997) o Colony Wars, y funcionando tambin como editora de mltiples ttulos en Europa, tan dispares como el clsico Alundra (1997)

Wipeout 2048 (2012)
Wipeout 2048 (2012)

A partir de 1999 perdieron su identidad propia y pasaron a llamarse Studio Liverpool, y ya bajo esta identidad crearon varios ttulos de la saga Formula One as como de Wipeout, siendo su ltimo trabajo Wipeout 2048 (2012) para PS Vita, ya que Sony cerr sus puertas ese mismo ao.

Westwood Studios, de desarrollar uno de los iconos de la estrategia a un adis en 2003 de la mano de EA

Como mencionbamos antes, Electronic Arts tiene una larga lista de adquisiciones y por tanto tambin de cierres o fusiones que derivaron en desapariciones. Como DreamWorks Interactive, los creadores de la saga Medal of Honor, estudio que compraron en el ao 2000, momento en el que pasaron a llamarse EA Los Angeles y luego Danger Close Games, cerrando finalmente en 2013; o la mtica Bullfrog Productions fundada por Peter Molyneux en 1987, creadores de clsicos como Populous (1989), Syndicate (1993) y Dungeon Keeper (1997), que adquirieron en 1995 y cerraron en 2001.

Command & Conquer: Red Alert (1996).
Command & Conquer: Red Alert (1996).

Pero uno de los cierres ms sonados de EA fue Westwood Studios, el estudio americano nacido en 1985, y que tras multitud de trabajos como Eye of the Beholder (1991), The Legend of Kyrandia (1992) y Dune II (1992) dieron el campanazo con Command & Conquer (1995), uno de los juegos de estrategia en tiempo real ms exitosos de la historia. Tras su genial secuela Command & Conquer: Red Alert (1996) y el clsico Blade Runner (1997), en 1998 Electronic Arts adquiri Westwood Studios, y tras el decepcionante lanzamiento de Command & Conquer: Renegade (2002), EA cerr el estudio en 2003, solo cinco aos despus de su adquisicin.

Roll7, un ejemplo de la crisis actual en la industria del videojuego

Aunque en el gran esquema de las cosas el reciente cierre del pequeo estudio britnico Roll7, creadores de OlliOlli (2013) o Rollerdrome (2022), no es especialmente importante, s es sintomtico de cmo funciona la industria y de lo mal que van las cosas en los ltimos meses. Si en 2023 unas 10.000 personas perdieron su puesto de trabajo, en 2024 ya hemos superado esa cifra, y no sabemos hasta dnde puede llegar. El gigante Take-Two, que posee 2K y Rockstar Games, parece que se cans de su etapa filantrpica al crear Private Division, un sello para publicar juegos independientes que nos ha dejado ttulos muy estimables en los ltimos aos como The Outer Worlds de Obsidian o el reciente No Rest for the Wicked, lo nuevo de los creadores de Ori and the Blind Forest, y han decidido realizar grandes recortes, llevndose por delante a Roll7, a quienes compraron en 2011. Un ejemplo de que lo que parece que va puede ser la salvacin de un estudio pequeo, el pasar a formar parte de un gigante, acaba siendo realmente su propia tumba.

OlliOlli World (2022).
OlliOlli World (2022).

Neversoft, Activision prescindi de los creadores de Tony Hawk’s Pro Skater

Junto con Electronic Arts, Activision es otra de esas grandes compaas con un largo historial de estudios cerrados o malogrados tras su adquisicin, y si antes mencionamos el doloroso ejemplo de Bizarre Creations para empezar el reportaje, realmente hay unos cuantos ejemplos ms. Como Radical Entertainment, el estudio canadiense fundado en 1991 y creadores de ttulos como The Simpsons: Hit & Run (2003), Scarface: The World Is Yours (2006) o Prototype (2006), que adquirieron en 2008 como parte de Vivendi Universal, y que desde 2012 es solo un estudio de apoyo. Una suerte parecida a la que ha corrido Vicarious Visions, fundados en 1991 y adquiridos por Activision en 2005, y que tras las geniales remasterizaciones Crash Bandicoot N. Sane Trilogy (2017) y Tony Hawk’s Pro Skater 1 + 2 (2020), se han convertido en un estudio de apoyo, Blizzard Albany.

Guitar Hero III: Legends of Rock (2007).
Guitar Hero III: Legends of Rock (2007).

Tambin tenemos el caso de Neversoft, el estudio de California fundado en 1994, y que tras crear el enormemente exitoso Tony Hawk’s Pro Skater (1999), acto seguido Activision los adquiri con premura, ese mismo ao. Tras un genial juego de Spider-Man, multitud de entregas de la querida saga de skateboard y varios Guitar Hero, se convirtieron en estudio de apoyo de Call of Duty hasta cerrar finalmente en 2014, 20 aos despus de su fundacin.

La escabechina del Embracer Group

Tras asistir con estupefaccin a cmo el Embracer Group, un holding sueco de videojuegos y medios, no paraba de comprar estudios en los ltimos aos, la crisis de la industria les ha pillado de lleno, echndose a perder un acuerdo millonario con Arabia Saud, motivo por el que han tenido que reestructurar toda la compaa, realizar miles de despedidos, cancelar multitud de proyectos y cmo no, tambin cerrar unos cuantos estudios.

TimeSplitters: Future Perfect (2005).
TimeSplitters: Future Perfect (2005).

Entre las muchas vctimas tenemos Free Radical Design, el estudio britnico que estaba intentando resucitar la saga TimeSplitters; Volition, la desarrollador americana nacido en 1993 y responsable de ttulos como FreeSpace 2 (1999), Red Faction (2001) y la saga Saints Row; o Piranha Bytes, el equipo alemn creadores de RPG como Gothic (2001), Risen (2009) o ELEX (2017). Que en paz descansen.

Jorge Cano

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