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Qué es la neumonía de 'pulmón blanco' que causó un alarmante brote infantil en EE.UU.

Autor: TELEMUNDO.com

Por Aria Bendix y Jessica Herzberg — NBC News

Un condado de Ohio está experimentando un brote pediátrico de neumonía, incluidos varios casos de neumonía por micoplasma o de pulmón blanco, una enfermedad que ha provocado brotes recientes entre niños en Dinamarca y China.

El Distrito de Salud del Condado de Warren dijo el jueves que ha tenido un número inusualmente alto de casos de neumonía pediátrica este otoño: 145 desde agosto. El paciente promedio tiene alrededor de 8 años, según el distrito, y los síntomas más comunes han sido tos, fiebre y fatiga. No se han reportado muertes y las enfermedades no son más graves que en años anteriores, dijo el distrito en un comunicado de prensa.

Los casos de neumonía por micoplasma han alcanzado niveles epidémicos en Dinamarca y han contribuido a un aumento de las admisiones hospitalarias en China. El Ministerio de Salud de Taiwán dijo el jueves que los adultos mayores, los niños pequeños y las personas con inmunidad deficiente deberían evitar viajar a China continental, Hong Kong o Macao debido al aumento de enfermedades respiratorias allí, que también incluyen brotes de gripe, adenovirus y virus respiratorio sincitial (RSV).

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) han estado en comunicación con su contraparte en China “para asegurarnos de que entendemos la situación allí”, dijo el jueves su directora, la Dra. Mandy Cohen, en una audiencia del Comité de Energía y Comercio de la Cámara de Representantes.

“No creemos que se trate de un patógeno nuevo o novedoso”, afirmó.

El Distrito de Salud del Condado de Warren, en Ohio, también dijo que no sospechaba que un virus respiratorio nuevo estuviera provocando el brote y señaló que “no ha habido evidencia de que este brote esté relacionado con otros brotes, ya sea a nivel estatal, nacional o internacional”.

¿Qué es la neumonía por micoplasma?

La neumonía por micoplasma es causada por una bacteria que puede propagarse a través de pequeñas gotas cuando una persona infectada tose o estornuda. La bacteria puede permanecer en la nariz y la garganta sin enfermar a la persona, pero puede ocasionar neumonía si se propaga a los pulmones.

La neumonía por micoplasma suele ser una forma más leve de neumonía, pero sus síntomas pueden durar más. Los casos tienden a alcanzar su punto máximo cada tres a siete años en Estados Unidos.

“A veces se la conoce como ‘neumonía ambulante’, lo que significa que tienes neumonía pero no estás lo suficientemente enfermo como para estar en el hospital”, dijo el Dr. James Cutrell, profesor asociado de enfermedades infecciosas en el UT Southwestern Medical Center en Dallas.

En niños mayores y adultos, las infecciones iniciales por micoplasma suelen parecerse a los resfriados de pecho y pueden incluir dolor de garganta, fiebre, dolores de cabeza o un empeoramiento de la tos que dura de semanas a meses, según los CDC. Los niños menores de 5 años suelen desarrollar síntomas parecidos a los del resfriado, como estornudos, congestión nasal, dolor de garganta, diarrea o vómitos.

Los niños pequeños tienen más probabilidades de tener casos graves que progresen a neumonía, especialmente si sus sistemas inmunológicos están débiles o nunca antes han estado expuestos a la bacteria. Los síntomas de la neumonía, que incluyen tos, fatiga, dificultad para respirar, fiebre y escalofríos, generalmente aparecen entre una y cuatro semanas después de que alguien se infecta.

La Organización Mundial de la Salud dijo la semana pasada que China ha informado de un aumento en la hospitalización de niños con neumonía por micoplasma desde mayo.

Los casos en Dinamarca también han aumentado desde el verano, según el Statens Serum Institut, un grupo de investigación con sede en Copenhague que forma parte del Ministerio de Salud danés.

El miércoles informó que los casos de neumonía por micoplasma han aumentado significativamente en las últimas cinco semanas. Dinamarca registró 541 casos nuevos en la semana que finalizó el 26 de noviembre, más del triple de la cifra registrada tres semanas antes.

Suecia, Suiza y Singapur también registraron más de 100 casos cada uno entre abril y septiembre, según un estudio publicado la semana pasada en The Lancet Microbe.

¿Por qué están ocurriendo brotes ahora?

Los expertos en enfermedades infecciosas dijeron que los brotes son motivo de mayor vigilancia, pero no de pánico, en Estados Unidos.

“No hay nada que sugiera que se trata de una cepa de bacteria más peligrosa”, dijo Cutrell. “Ciertamente no hay evidencia que sugiera que se trata de una bacteria nueva”.

Los expertos dicen que hay razones claras por las que el número de casos está aumentando ahora: primero, los países tradicionalmente tienen aumentos en la neumonía por micoplasma cada pocos años, por lo que algunos brotes pueden ser parte del flujo y reflujo estacional de las enfermedades respiratorias.

“Puede ser que, en lugares como Dinamarca, se produjera un ciclo”, dijo el Dr. Amesh Adalja, médico especialista en enfermedades infecciosas y académico principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud.

Menos interacciones sociales durante la pandemia también significaron que la bacteria no tuvo muchas oportunidades de propagarse en los últimos años. Ahora que más niños interactúan nuevamente en la escuela, la guardería y otros entornos sociales, algunos países están experimentando resurgimientos.

El brote de China en particular no es una sorpresa, dadas las estrictas medidas de bloqueo del país, dijo Michael Osterholm, director del Centro de Investigación y Política de Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota.

“Realmente tuvieron un cierre total de todas las enfermedades infecciosas”, dijo Osterholm. “Así que habría esperado exactamente lo que estamos viendo ahora”.

Cutrell dijo que algunos países podrían tener brotes peores de lo habitual este año porque muchos niños pequeños aún no han estado expuestos a la bacteria y, por lo tanto, carecen de inmunidad. Lo mismo ocurre con otras enfermedades respiratorias, como la gripe o el VRS, añadió.

“Estamos viendo aumentos en las infecciones respiratorias en general, pero en particular parecen micoplasmas”, dijo. “Es simplemente porque tenemos un grupo más grande de personas que son más susceptibles”.

Los médicos tratan la neumonía por micoplasma, al igual que otras formas de neumonía, con antibióticos; sin embargo, sólo ciertas formas, como la azitromicina (también conocida como Z-Pak), son eficaces contra ella.

Aunque la enfermedad es relativamente fácil de tratar, Osterholm dijo que la escasez de personal o la falta de camas pediátricas en los hospitales podrían plantear desafíos este invierno.

“Los hospitales pueden verse abrumados” por una cantidad de pacientes “que hace 10 años habría sido normal”, dijo el especialista.

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