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Alarma en el río Colorado por la sequía extrema

Autor: EL PAIS

Dos décadas de sequía en el suroeste de Estados Unidos han dejado exhaustos al río Colorado y los reservorios que alimenta. Barcos que se habían hundido aparecen en el fondo de los lagos y la bajada del nivel de las aguas se aprecia con facilidad a simple vista. El descenso ha hecho aparecer incluso algunos cadáveres que llevaban décadas sumergidos en el lago Mead, en las afueras de Las Vegas, alimentando teorías sobre crímenes de la mafia. Tras la falta de acuerdo entre los Estados de la cuenca del río Colorado para pactar recortes, el Gobierno federal ha anunciado este martes restricciones al volumen de agua destinada a Arizona, Nevada y México, en la cuenca baja del río.

Dados los 23 años de sequía histórica y las condiciones de bajo caudal en la cuenca del río Colorado, el desembalse de las presas de Glen Canyon y Hoover —que han dado lugar a los lagos Powell y Mead— se reducirán de nuevo en 2023 debido al descenso de los niveles de agua, ha anunciado la Agencia Federal de Recuperación.

Su comisaria, Camille Calimlim Touton, había pedido a los siete Estados de la cuenca negociar medidas de ahorro y les había dado de plazo hasta mediados de este mes. Ante la falta de acuerdo, la agencia ha decidido actuar. Los recortes anunciados, que entran en vigor en 2023, suponen que Arizona recibirá del lago Mead un 21% menos de agua, unos 730 millones de metros cúbicos menos; Nevada tendrá un recorte del 8%, 31 millones de metros cúbicos, y México recibirá 128 millones de metros cúbicos menos, un recorte del 7%.

Las medidas no imponen recortes a California, que ha aprobado medidas de ahorro por su cuenta, ni tampoco por ahora a los Estados de la cuenca alta del Colorado. En la cuenca baja, se trata del segundo año con recortes por declaraciones de escasez adicionales, “lo que demuestra la gravedad de la sequía y las condiciones críticas de los embalses”, indica la agencia.

El río Colorado, de unos 2.333 kilómetros de longitud, es el quinto río más largo de Norteamérica. Tiene su cuenca extendida por los estados de Wyoming, Colorado, Utah, Nuevo México, Arizona, California y Nevada más el noroeste de México. Surte de agua a ciudades como Denver, Phoenix y Las Vegas. Nace en La Poudre Pass, un pequeño pueblo situado a 3.100 metros de altitud en las Montañas Rocosas, al norte del estado de Colorado. A su llegada a México, donde forma frontera entre Baja California y Sonora, y desemboca en el golfo de California o mar de Cortés, en el océano Pacífico.

El bajo nivel del agua en el río ilustrado por el
El bajo nivel del agua en el río ilustrado por el “anillo de bañera” en las orillas del lago Mead, en Nevada (EE UU), el 26 de junio.John Locher (AP)

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La prolongada sequía y las condiciones de bajo caudal aceleradas por el cambio climático han provocado niveles de agua históricamente bajos en los lagos Powell y Mead. “A lo largo de las dos últimas décadas, los dirigentes del Departamento han colaborado con los socios de la cuenca del río Colorado en diversas operaciones de respuesta a la sequía. Sin embargo, dado que los niveles de agua siguen disminuyendo, es necesario tomar medidas adicionales para proteger el sistema”, se ha justificado la agencia en un comunicado.

El subsecretario de Interior, Tommy Beaudreau, ha señalado que “el empeoramiento de la crisis de la sequía que afecta a la cuenca del río Colorado se debe a los efectos del cambio climático, como el calor extremo y las escasas precipitaciones”. “A su vez, las graves condiciones de sequía agravan el riesgo de incendios forestales y la alteración de los ecosistemas, lo que aumenta la tensión en las comunidades y nuestros paisajes”, ha añadido.

En junio pasado, la comisaria Touton compareció ante el Comité de Energía y Recursos Naturales del Senado de los Estados Unidos e hizo un llamamiento a los usuarios de agua de toda la cuenca para que tomen medidas para evitar que los embalses caigan a niveles críticamente bajos que amenacen el suministro de agua y la producción de energía.

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